Transcending Borders

On August 5 I launched a fundraising effort which I named Dreams Without Borders. It is about a dream that had been buried along with many other aspirations for some time. After graduating from college when residing in the U.S., I knew I wanted to earn a graduate degree. I had not figured out exactly what I would pursue but I was sure it had to be aligned with my life purpose; a work in progress that was halted the day I returned to Mexico.

Some of us experience life altering moments, those in which we see our dreams fall into pieces right in front of us. In my case, a border became the physical and emotional barrier to a future I had once envisioned. Some of my friends encouraged me to look for options to continue my education in Mexico. Given that it was my country of nationally, it was assumed I would be able to pursue opportunities I was not easily afforded as an undocumented immigrant in the United States. Right?

I forced myself to be hopeful in the mist of the turmoil that became restarting a life from ground zero. I outreached to all the major universities in Tijuana to inquire about graduate school. After my fourth conversation with a university representative, I realized that having finished college outside of Mexico posed a problem. My U.S. degree would not be fully recognized by the federal education entity, Secretaría de Educación Pública. This meant that all the years invested in an education abroad did not amount to a valid degree here. I would need to take a significant number of courses to obtain a bachelor degree (Licenciatura) in Mexico. Graduate school was a goal that seemed light-years away.

Three years later, on a casual Saturday afternoon I was in the middle of my least favorite errand, grocery shopping. For no particular reason, I walked over to the store’s magazine stand. Skimming through the business section, I noticed a magazine cover with a catchy image: a young attractive man holding a crystal ball in front of him, reflecting images of success. He was clearly conveying his owned the world and his future.  The upper right heading read “Education Special: Study Abroad”. It got me to thinking. Could pursuing a degree abroad be THE option for me? That night I could not sleep pondering on this question.  As I do when I can’t calm down the chatter in my mind, I sat in front on my laptop ready to search for answers.

I knew I had to be clear on my academic intentions. I wanted a program that would take me out of the corporate job where I was reaching a dead-end.  There had to be a way back to a career of service, ideally with an international entity like the United Nations.

Edited Photo Credit: UCL
Edited Photo Credit: University College London (UCL)

After much consideration, I had discarded all the graduate programs I had once considered to be a match: Public Administration, Business and Economics. Although each has its own merits and would certainly prepare me for a path in international work, there was something missing in their curricula.  I was not quite sure what. Then, I accidentally stumbled upon one of those moments of clarity. It began with a question that revealed a stupidly obvious answer:  “Why don’t I study migration?” Yes, of course.  My life IS migration. I had experienced it in many ways: emigration, immigration, detention, deportation, forced displacement…the list can go on.

This epiphany propelled me to search for programs in the study of migration. I found that those in the United Kingdom were the best fit. Even if there had not been bureaucratic obstacles to study in Mexico, I could not find a postgraduate program in migration anywhere. I found it to be ironic considering that Mexico, according to the World Bank 2010 figures, is the largest emigrating country in the world. In contrast, the UK not only offered a world-class curriculum but also would accept my education in the U.S. without the revalidation process.

Although I finally had a reason to feel inspired, I soon realized this journey would not be an easy one. Having started the application process in December left me with limited funding options in the 2013-14 academic year. Most major scholarship program deadlines had passed. Additionally, applying to very competitive programs (including Oxford and University College London) was a long shot and I was unsure I would be offered placement. I had also decided that waiting for the next academic cycle would mean wasting more time. I had already lost over three years recovering from a deportation. Life was passing by and I was at a crossroads; it was now or never! There is no way of knowing what other life circumstances would get in the way. It had happened to me one too many times before.

Consequently, when I received my acceptance letter this past March from University College London, there was no turning back.  I quit my job so I could focus on finding ways to finance my degree. It was a huge risk to take, but I had to be 100% committed. It turns out the risk has been well worth it. I have now funded more than 80 percent of my tuition and living expenses and I have decided to involve an entire community that believes in my life story to help me reach this dream, one that is beginning to transcend borders.

A few days after I launched the online tuition fundraising efforts, a friend who I had lost touch shortly after settling in Mexico, had heard of the campaign and sent me the following note which I quote with her permission:

I am so excited that you will be in London earning your Masters… I know that I haven’t communicated with you very much… but know that I carry you with me every day. I carry you in my prayers. I carry you in the service to AB540 students. I see you in every [#DREAMer] that I assist. You doing well gives me hope that they will do well. Thank you for being successful.

I was very moved by this message which only confirmed what I know to be true in my inner core… this is bigger than my own dream.

Almost four years after being deported to Tijuana, Mexico, Nancy Landa is looking to begin her graduate studies in Global Migration in London this fall at the University College London (UCL). See more details and lend your support here.

*Read article about the campaign recently featured in Colorlines.com

Published in Pocho.com and Latina Lista

Updated Aug 23 2013

Los dreamers de aquí y de allá son de CSUN

Aunque para el gobierno de EE.UU, el yo haber cruzando la frontera quedaba en el olvido, para CSUN no fue así. Leer la carta de la presidente de CSUN en apoyo a los dreamers fue el momento que me sentí más orgullosa de ser estudiante graduada de CSUN.

Recuerdo la primera vez que participé en una junta con la administración de California State University Northridge (CSUN). Fue en el primer año que ingresé al Senado del gobierno estudiantil (Associated Students), representando la “voz estudiantil” en una mesa de trabajo para mejorar las tasas de graduación. En ese entonces, Cal Sate Northridge tenía el porcentaje de graduados más bajo de las universidades estatales de California (CSU) con solo 45.8%, de acuerdo con el informe del 2002 (CSU Accountability Report). Nuestra tarea consistía en proporcionar recomendaciones y plan de acción para mejorar este métrico. El reto más grande era representar las necesidades y experiencias de más de 30 mil estudiantes. ¿Que efecto tendría en el éxito académico el que un estudiante perteneciera a una minoría étnica o de ser el primero/a en su familia en asistir a una universidad? ¿O que fuera un dreamer, un estudiante sin documentos?

En 2002, la categoría de “estudiante dreamer” no era una de las que se comenta en los altos niveles de la administración de CSUN. Uno de los problemas era que el estatus de indocumentado de un estudiante no era percibido por las instituciones de estudios superiores. No podría ser un factor a considerar cuando se revisaban las estrategias para mejorar las tasas de graduación porque nosotros no éramos visibles a causa del temor que sentíamos en ser identificados. ¿Habría manera de saber si la administración universitaria entendería nuestros retos y quisiera ser nuestra aliada? ¿Identificaría que la falta de un seguro social resultaría más desventajosa que la falta de acceso a materias básicas para un estudiante indocumentado? No lo llegué a saber porque opté por seguir en las sombras.

Con el transcurso del tiempo, fui conociendo miembros del personal de CSUN que se fueron convirtiendo en mentores. Algunos pocos llegaron a conocer mi historia como estudiante indocumentada. Su apoyo resultó ser una de las razones por las que logré terminar mis estudios en el 2004. Desafortunadamente, otros en circunstancias similares sólo llegaron a ver sus sueños truncados.

En los años posteriores a mi graduación, seguí en contacto con mis mentores que seguían laborando en la universidad. Así es como me enteraba que llegaban a interactuar con mayor frecuencia con estudiantes dreamers. No llegaré a saber con certeza si esto fue a consecuencia de un incremento de estudiantes dreamers matriculados en CSUN o si, a diferencia de sus predecesores, había más “saliendo de las sombras”. O tal vez una combinación de los dos. Lo que si fue evidente es que la presencia de los estudiantes “sin papeles” llegó a ser notable en el campus. El movimiento dreamer a nivel nacional fue creciendo y teniendo más visibilidad y estaba empezando a dejar una huella en el campus de CSUN. Se estableció CSUN Dreams To Be Heard como una organización estudiantil apoyando a los estudiantes dreamers. Pero, ¿habrá notado esta presencia de dreamers la administración de CSUN? Nueve años después de mi graduación, me llega la respuesta.

Era un martes 6 de agosto. Yo estaba pegada a mi computadora, al pendiente de lo que sucedía con los nueve soñadores, mas bien conocidos por Dream9, que estaban detenidos en el centro de detención en Eloy, Arizona. Llevaban 15 días desde que iniciaron una de las acciones de desobediencia civil más radicales que ha visto el movimiento dreamer. Las noticias eran conmovedoras. Se publicaba que en unos días serían liberados. Cada uno había logrado avanzar con su solicitude de asilo político y se esperaba su libertad. Para mí, como dreamer deportada ya radicando en Tijuana, era muy relevante esta noticia porque estos jóvenes estaban desafiando las políticas de deportación del gobierno del Presidente Obama, las que han afectado de manera irreversible a millones de familias, incluyendo la mía.

En un momento repentino, recibo un correo de uno de mis contactos en CSUN. En él, me comunican que la presidente Dianne Harrison ha seguido de cerca a los nueve soñadores y que reconoce las acciones de valentía de estos jóvenes, y en particular expresa su solidaridad con Lizbeth Mateo ya que ella fue estudiante de la universidad además de ser co-fundadora de CSUN Dreams To Be Heard. Adjunto encontré la copia electrónica de la carta que la presidente Harrison había enviado la semana anterior a legisladores estatales y federales y donde les pedía que actuaran de una manera rápida y decisiva en aprobar una reforma migratoria, en particular el DREAM Act.

Fue la primera vez que había escuchado que el nivel más alto de la administración de Cal State Northridge se expresara de manera explícita su apoyo hacia los dreamers. La carta concluye con una referencia a mi historial en la universidad y mi experiencia de deportación. Aunque para el gobierno de EE.UU., el yo haber cruzando la frontera quedaba en el olvido, para CSUN no fue así.

En la época en la cual se reconoce el incremento de estudiantes latinos en instituciones de educación superior, hay universidades como CSUN que entienden que entre sus estudiantes se encuentran los que por falta de documentos, forman parte de los “más vulnerables de [la] población estudiantil”. Y aunque la Presidente Harrison asumió su puesto de liderazgo en CSUN desde junio del 2012 y no he tenido oportunidad de conocerla, su carta refleja que ella está conciente que los dreamers hemos y seguiremos siendo parte de la comunidad universitaria. Fue el momento que me sentí más orgullosa de ser estudiante graduada de CSUN.

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Lea la historia de la deportación de Nancy Landa en El Nuevo Sol: Desde Tijuana, ex dreamer de CSUN le pide al presidente Obama una reforma migratoria justa.

Lea el blog de Nancy Landa: Mundo Citizen.

Después de cuatro años de haber sido deportada a Tijuana, México, Nancy Landa está en proceso de comenzar sus estudios de posgrado en Migración Global en Londres este otoño en University College of London (UCL). Vea más detalles y apóyela aquí.

Almost four years after being deported to Tijuana, Mexico, Nancy Landa is looking to begin her graduate studies in Global Migration in London this fall at the University College London (UCL). See more details and lend your support here.

Publicada en El Nuevo Sol